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Rumbo a las lunas heladas de Júpiter

El pasado viernes 7 de junio nuestro compañero Paco Catalá volvió a sorprendernos con una magnífica charla sobre algunos de los satélites más interesantes de Júpiter.

 

Desde la veterana misión Galileo a Júpiter sabemos que la Tierra ya no es el único cuerpo del sistema solar con océanos. Los científicos planetarios están convencidos de que Europa alberga, bajo su gruesa capa de hielo, un océano global. Hay además indicios razonables de que tanto Ganímedes como Calisto, las otras lunas heladas jovianas, también poseen océanos ocultos bajo el hielo. Por otra parte Cassini, protagonista de otra histórica odisea esta vez a Saturno, descubrió que en Encélado existe un océano salado y global bajo el hielo. También en el sistema de Saturno, Titán es otro posible candidato a tenerlo y, más allá, algunas lunas de Urano y la mayor luna de Neptuno: Tritón. Es obvio que la exploración de posibles mundos oceánicos es una prioridad de la ciencia espacial y ya se están diseñando varias misiones con este objetivo.

En la charla, después de recordar el día en que el gran Galileo hizo su descubrimiento con su modesto anteojo, pudimos repasar las características más destacables de las 3 lunas, presumiblemente oceánicas bajo sus cortezas de hielo, destacando por su interés la agrietada Europa y el gran Ganímedes, la mayor luna del sistema solar, con un diámetro entre el de Mercurio y  Marte.

 

En este momento el proyecto más avanzado es la misión europea JUICE (JUpiter ICy moons Explorer) que, si todo va bien, despegará en 2022 estando prevista su llegada en 7 años y medio para lo que necesitará varias asistencias gravitatorias de Venus, la Tierra y Marte. Sobrevolará repetidas veces Júpiter y las lunas, estudiando con detalle, además de su atmósfera, principalmente sus tres grandes lunas heladas, y completará la principal fase de la misión convirtiéndose en la primera sonda espacial en entrar en órbita de una luna que no sea la nuestra: Ganímedes. Está previsto que después de unos 3 años (quizá más si todo va bien) acabe estrellándose en Ganímedes.

Esta es la primera misión de la ESA al sistema solar exterior siendo además la primera de las de clase F, las más complejas y caras, del programa de exploración Cosmic Vision 2015-2025.

 

La sonda JUICE será una de las mayores y mejor equipadas jamás lanzadas, al nivel de las grandes misiones al sistema solar exterior de la NASA, las provechosas Galileo y Cassini.

Se destacó que la nave contará con importante contribución española por mediación del IAA-CSIC, que participará en la construcción y  puesta a punto de partes de varios instrumentos: el magnetómetro, una cámara: JANUS y el altímetro láser, GALA.

La NASA, que en principio iba a colaborar con la ESA, se desligó por problemas presupuestarios y ahora tiene en marcha su propia misión, algo más modesta, también para la próxima década: Europa Clipper para estudiar en sucesivos sobrevuelos casi exclusivamente esta luna, en principio la más interesante de todas, con vistas a que sucesivas misiones puedan alcanzar la superficie en los lugares más propicios para conocer su océano global interior.

Así que estamos posiblemente ante uno de los más excitantes retos espaciales de la próxima década. Se espera que esta nueva generación de robots exploradores sea digna sucesora de los grandes logros de las Galileo y Cassini. Es seguro que ayudarán a descifrar muchos misterios y que también generarán nuevas y excitantes incógnitas sobre estas 3 lunas galileanas.