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Superluna, cuánto hay de realidad

El fenómeno conocido como superluna, sin ser tan espectacular como su nombre anuncia, no deja de ser un evento astronómico y como tal puede ser analizado. Se conoce así cuando coincide la fase de luna llena con el paso por el perigeo y creo que podemos comenzar explicando ambas cosas.

Tamaño comparado de la Luna vista en sus posiciones extremas de aproximación y alejamiento

La luna llena tiene lugar cuando nos muestra su cara completamente iluminada por el Sol, se dice que la fase es del 100%. Si nos habituamos a observar la Luna advertiremos que está llena porque es perfectamente circular con el limbo bien definido. Los días anteriores o posteriores se nota la irregularidad del terminador, el límite con el hemisferio no iluminado. Además la salida de la Luna coincide aproximadamente con la puesta del Sol y viceversa.
El otro factor es la distancia Tierra - Luna. Si la órbita de la Luna fuese circular la distancia sería constante, pero las órbitas circulares no son estables, la órbita lunar es elíptica, como la de cualquier astro de movimiento periódico en torno al Sol. La distancia más corta entre la Tierra y la Luna es de 356.410 km, es el perigeo, y la más larga 406.697 km en el apogeo. La diferencia de distancia hace que la Luna se vea un 14% más grande en el perigeo que en el apogeo.

orbita_de_la_luna

Esquema de la órbita que describe la Luna alrededor de la Tierra

No debemos confundir el tamaño aparente de la Luna cuando sale con el tamaño real: nuestro cerebro nos engaña. Cuando la Luna sale sobre el horizonte nuestro cerebro tiene un elemento de comparación de la distancia lunar, el horizonte, y percibe que la Luna está muy lejos, con lo cual también le parece más grande de lo que es. Por el contrario cuando la Luna está alta y no tenemos elementos de comparación respecto a su distancia el cerebro no introduce ninguna modificación. Esta cualidad del cerebro que modifica el tamaño aparente de los objetos se denomina efecto Emerson y viene a decir que el tamaño percibido de los objetos, es proporcional a la distancia percibida. Es decir, cuando el cerebro es consciente de que algo está muy lejos aumenta su tamaño aparente. Invito al lector a que cuando vea salir esa Luna tan inmensa pruebe a ocultarla con el dedo. Concluirá que la anchura del dedo meñique con el brazo extendido es suficiente para ocultarla por completo. Unas horas después, cuando la Luna está alta sobre el horizonte, si realiza la misma prueba comprobará que de nuevo tapa la Luna con el dedo meñique igual que cuando estaba próxima al horizonte. Es más, el tamaño aparente de la Luna cuando sale es un 1,5% más pequeña que cuando está cerca del cenit, esto se debe a que está un radio terrestre más lejos del observador.

distancia_Tierra_luna

El observador que tiene la Luna sobre su cabeza está más cerca que el que la ve salir por el horizonte.

En realidad el aumento de tamaño debido al paso por el perigeo es muy difícil de observar a simple vista, sin ningún instrumento de medida.
Para establecer el periodo con el que se sucede esta combinación de luna llena y paso por el perigeo, podemos analizar los periodos de cada evento por separado y ver cómo se conjugan. Conviene establecer someramente los diferentes periodos que afectan a la rotación de la Luna.

  • El tiempo que tarda en completar una revolución alrededor de la Tierra, con respecto a las estrellas, se denomina mes sidéreo, y dura 27d 7h 43m.
  • El tiempo invertido por la Luna en dos pasos consecutivos por el perigeo se denomina mes anomalístico y su duración es de 27d 13h 18m. La duración del mes anomalístico es algo mayor debido a que el perigeo gira en el mismo sentido que la Luna.
  • Al tiempo empleado por la Luna en dos pasos consecutivos por la misma fase, por ejemplo por el plenilunio, se denomina mes sinódico o lunación, su duración ya fue establecida por los caldeos en 4000 años a.n.e. Actualmente se toma como 29 d 12h 44m. El mes sinódico dura dos días más que el sidéreo porque durante el tiempo que la Luna gira una vuelta, la Tierra también ha girado unos 27º entrono al Sol en el mismo sentido. Para alcanzar la misma fase la Luna ha de girar aproximadamente = 360º + 27º unos 387º

Si calculamos la siguiente repetición de ambos periodos vemos que 14 meses sinódicos equivalen a 413 días 7 horas y 30 minutos, en tanto que 15 meses anomalísticos tienen una duración de 413 días 10 horas y 16 minutos. Solo hay una pequeña diferencia de menos de tres horas entre ambos períodos. Esto significa que cada 14 meses sinódicos se repite el fenómeno de superluna.
Si consultamos el almanaque lunar vemos el 1 de enero de 2018 a las 22h 59m la Luna pasa por el perigeo y el 2 de enero de 2018 a las 3h 25m estará llena. Para el próximo año constatamos que el 19 de febrero de 2019 la Luna pasa por el perigeo a las 9h 16m y estará llena a las 16h 54m: de nuevo se producirá el evento.


 

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