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Near Earth Objects (NEOs). Aportación de medidas desde el CAAT

Nuestro sistema solar está plagado de objetos orbitando el Sol y las colisiones, como bien atestigua nuestra luna, son inevitables. Los Near Earth Objects, más comúnmente llamados NEOs, son asteroides o cometas que en algún momento se encuentran a menos de 1.3 Unidades Astronómicas de la Tierra.

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PHAs conocidos de más de 140m que pasan a menos de 7.6 millones de kilómetros de la Tierra

 

Dentro de los NEOs existe la categoría PHA (Potentially Hazardous Asteroids) que son aquellos asteroides cuyas órbitas en algún momento se acercan a menos de 0,05 UA de la órbita de la Tierra y cuya magnitud absoluta es inferior a 22. Es decir, los que nos pueden dar el disgusto son los PHAs pues una pequeña alteración de su órbita debido a la interacción gravitatoria con otro planeta los puede desviar hacia nosotros.

La realidad es que si se acercase un asteroide con trayectoria directa de colisión no se podría hacer nada. Se trata de los que tienen órbitas elípticas no detectados con anterioridad y a los objetos extrasolares con órbitas parabólicas que no quedan atrapados en el campo gravitatorio del sol y que nunca volverán.En cambio, lo que sí se puede hacer es medir con la mayor precisión las órbitas elípticas, y por tanto periódicas, de los asteroides para predecir posibles impactos futuros y tener tiempo de tomar medidas para evitarlos.

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Telescopio de 1.5m del Catalina Survey, en Tucson, Arizona (EEUU)

 

Conscientes del peligro, se crearon varias iniciativas internacionales de vigilancia del cielo que envían sus medidas a un organismo que centraliza los datos, el The Minor Planet Center (MPC) de The International Astronomical Union https://minorplanetcenter.net/

Estas entidades operan grandes telescopios llamados Sky Surveys que se encargan de fotografiar todo el cielo cada pocos días y detectar cualquier objeto que no figure en sus bases de datos. Estos telescopios son auténticas bestias robotizadas con unas especificaciones muy concretas. No tienen grandes focales, son muy luminosos y los sensores son muy grandes. Por ejemplo, un telescopio del Catalina Sky Survey es un reflector de 1.5 metros f1.6 (!) con una cámara de 10.000x10.000 pixeles. Tiene un campo de 5 grados cuadrados y en 30 segundos alcanza la magnitud 21.5. Este equipo rastrea el cielo completo en pocos días llegando a una magnitud más que respetable.

Cuando uno de estos telescopios detecta un objeto no catalogado lo reporta al MPC, donde se le asigna un nombre temporal y se publican sus efemérides y las observaciones existentes. Es en este punto donde entran los observatorios no profesionales porque aunque utilicemos equipos muy inferiores, tenemos algo que los Surveys no tienen, tiempo. Nosotros no podemos detectar ni remotamente una magnitud 21 en 30 segundos, pero si sabemos dónde buscar, se pueden hacer muchas tomas donde debe estar el asteroide y, apilando tomas, detectarlo y medir su posición. Así, mientras nosotros estamos peleando para medir un objeto muy tenue con horas de exposiciones, el Sky Survey sigue fotografiando el resto del cielo en busca de nuevos objetos.

Este proceso es exactamente el que se ha seguido para colaborar en la confirmación de 2 nuevos NEOs desde el Centro Astronómico del Alto Turia -CAAT- usando el telescopio Planewave CDK de 17” de la asociación.

 

2021 JX1

Está catalogado como un asteroide con una magnitud absoluta de 22.7, un diámetro estimado de unos 100 metros y un periodo de 1382 días. No tiene una órbita especialmente peligrosa pero esto no se ha sabido hasta que varios observatorios han aportado medidas y reducido la incertidumbre de la órbita.

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Exposiciones apiladas siguiendo al asteroide

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Asteroide en órbita verde y la Tierra en azul

Aquí pueden verse las observaciones tomadas desde el CAAT junto a  las de otros surveys como el de Mt. Lemmon https://www.minorplanetcenter.net/mpec/K21/K21J77.html o Pro-amateurs como el Sandlot Observatory con un reflector de 22 pulgadas. En total tan sólo 6 observatorios han tomado medidas de este asteroide, incluyendo al CAAT.

 

2021 JN2

Está catalogado como un asteroide con una magnitud absoluta de 23.9, un diámetro estimado de unos 60 metros y un periodo de 466 días. Este asteroide tiene más interés porque intersecta la órbita  terrestre.

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Exposiciones apiladas siguiendo al asteroide

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Asteroide en órbita verde y la Tierra en azul

 

De nuevo compartimos observaciones con surveys profesionales pero en esta ocasión, al tratarse de una órbita más interesante, hay más observatorios de aficionados aportando sus medidas. En total tan solo 11 observatorios a nivel mundial hemos aportado medidas.

Como curiosidad, en el momento en el que se publicó este NEO tenía sólo 6 medidas de 2 surveys y cuando se añadieron nuevas medidas de otros observatorios la órbita cambió mucho, poniendo en valor las aportaciones de observatorios más modestos.

La mala noticia para los aficionados a la astrometría es que, debido a la eficacia de los surveys, cada vez hay menos objetos por confirmar y descubrir alguno es ya casi imposible. La buena noticia para la humanidad es que se ha demostrado que el barrido sistemático del cielo que realizan estos telescopios es una gran sistema de vigilancia y alerta temprana.

Autor: Alvaro Fornas, mayo 2021